Opinión

Evangelina Villegas: maíz del bueno


 

Como vimos en la entrega anterior, el maíz ha sido históricamente uno de los cultivos más importantes por su impacto en la población mundial. No solo para los pueblos de América, sino para los de Asia y África, ya que luego de la conquista de México, los españoles llevaron la nueva cosecha a todas sus colonias y desde allí se extendió por todo el mundo, y se convirtió en la base de la alimentación de diversos pueblos, especialmente los africanos, que no contaban con ningún cereal cuyo cultivo se extendiera ampliamente.

Para muchos pueblos africanos, el maíz sigue siendo la principal fuente de proteínas en su dieta en la actualidad; Esto desafortunadamente solía conducir a graves problemas de desnutrición o incluso hambruna, ya que el maíz que existía hace algunas décadas no era lo suficientemente rico en ciertos aminoácidos esenciales que el cuerpo humano no puede producir por sí solo, como la lisina y el triptófano. sin el cual se interrumpe la síntesis de proteínas en el cuerpo. Todo esto cambió gracias al trabajo de una de las mujeres más destacadas de la ciencia mexicana, la bioquímica Evangelina Villegas Moreno.

Evangelina nació en la Ciudad de México en 1924 y se graduó como bioquímica en el Instituto Politécnico Nacional. Si tenemos en cuenta que a principios del siglo XX pocas mujeres mexicanas tenían acceso a la educación superior, el hecho de que ella comenzara a trabajar en el Instituto Nacional de Nutrición y la Oficina de Estudios Especiales, en un programa cofinanciado por el Rockefeller Fundación y Ministerio de Agricultura; Con su admisión posterior a una especialización en cereales en la Universidad de Kansas, seguida de un doctorado. en química de cereales y fitomejoramiento de la Universidad Estatal de Dakota del Norte, es fácil entender cómo su intelecto superior lograría lo que nadie antes que ella logró. Lo había logrado.

En 1967 regresó a México para trabajar como investigadora en el recién formado Centro Internacional de Mejoramiento de Maíz y Trigo, CIMMYT. Allí conoció al Dr. Surinder Vasal, un genetista indio que trabajaba como criador en el CIMMYT (un «criador» es la persona que se encarga de desarrollar las semillas) y la colaboración de estos dos investigadores tenía como objetivo producir un maíz que tuviera efectos organolépticos. Cualidades lo suficiente para suplir las deficiencias en la dieta de los pueblos que tenían este cultivo como base. Y su trabajo valió la pena: durante más de diez años trabajaron para procesar, manipular, cultivar y analizar más de 25.000 muestras de maíz cada año, y a finales de la década de 1980 habían logrado formar un banco de semillas QPM (siglas de proteína en inglés). maíz de alta calidad) que aportó el doble de lisina y triptófano que el maíz normal, conservando un buen sabor y un alto grado de nixtamalización.

Lamentablemente, su investigación cayó en el olvido hasta principios de la década de 1990, cuando el CIMMYT recaudó fondos para continuar con el proyecto. Las primeras variedades de maíz QPM se probaron en Ghana y luego en China y México. En Etiopía se demostró que los niños alimentados con maíz QPM aumentaron aproximadamente un 15% en peso y altura en comparación con los niños alimentados con maíz normal. Finalmente, lograron reproducir estas cualidades en varias variedades de maíz, lo que le valió a Evangelina y Surinder el prestigioso Premio Mundial de la Alimentación en 2000, y Evangelina fue la primera mujer en la historia en recibirlo. Todas las universidades donde estudió la Dra. Villegas la honraron, incluso la Universidad de Kansas la nombró Estudiante Sobresaliente e instituyó un premio que lleva su nombre.

Este es un boceto pobre de la vida de una de las mujeres mexicanas más influyentes, en mi opinión, en la historia moderna. No solo fue un ejemplo de dedicación y compromiso con su investigación, Evangelina se tomó el tiempo para obtener becas para niños que evitaban que las aves comieran las semillas en los campos experimentales del CIMMYT, sino que fue mentora de un grupo de jóvenes científicos durante muchos años. de Asia y África, y hasta su muerte (en 2017) formó parte del Grupo Politécnico Mexicano, organización que promueve y fomenta la ciencia y la tecnología en México. Más allá de todos los honores mundanos, a Angelina le deben una vida saludable millones de niños que, gracias a su trabajo, tuvieron una dieta balanceada, una infancia saludable y una vida más larga y feliz en todo el mundo.

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