Opinión

Los riesgos inflacionarios ocultos del mundo en desarrollo


 

Una combinación de vulnerabilidades y shocks inflacionarios específicos podría amenazar seriamente el desarrollo económico, la estabilidad y la prosperidad. Aunque parte de la respuesta política a estos riesgos está en manos de los propios países más pobres, la comunidad internacional puede y debe ayudar.

ABIDJAN / PARIS – A medida que la economía mundial comienza a recuperarse después de la crisis de Covid-19, la gestión de los riesgos de inflación será un desafío mucho mayor en los países en desarrollo que en las economías avanzadas. Esto refleja la naturaleza de los shocks que impulsan la inflación y el hecho de que los países de menores ingresos no están bien equipados para responder a ellos de manera decisiva. Por tanto, una combinación de impactos y vulnerabilidades específicos podría amenazar seriamente la estabilidad económica y la prosperidad de estos países.

Para empezar, los países en desarrollo tienen una exposición mucho mayor a los impactos ambientales, que serán más frecuentes y severos como resultado del cambio climático. De hecho, los fenómenos meteorológicos extremos actúan como perturbaciones negativas de la oferta, lo que provoca una caída de la producción y un aumento de los precios, las condiciones más difíciles para los responsables de la política monetaria. Varios países, incluidos Nigeria y Sri Lanka, se enfrentan actualmente a un aumento vertiginoso de los precios de los alimentos, mientras que la sequía de Madagascar y la consiguiente hambruna es otro triste recordatorio de la vulnerabilidad de los países africanos en desarrollo.

Las economías en desarrollo también están más expuestas a los shocks financieros. Tarde o temprano, la política monetaria en las economías avanzadas se normalizará y, si la experiencia pasada sirve de guía, muchos mercados emergentes y países pobres experimentarán salidas masivas de capital. El espectro de la fuga de capitales puede ser particularmente importante para las economías más pobres, especialmente si va acompañado de una reducción de la ayuda al desarrollo.

Estas interrupciones repentinas traen consigo sus propios dilemas de política, en particular la presión a la baja sobre los tipos de cambio. Los formuladores de políticas pueden permitir que sus monedas se devalúen, lo que alimentaría la inflación o elevaría las tasas de interés, lo que afectaría negativamente al crecimiento y la sostenibilidad de la deuda.

Ambos tipos de choques inflacionarios serán una dura prueba para los responsables de las políticas monetarias en los países más pobres. Muchos carecen de la experiencia y el historial necesarios para garantizar su credibilidad y estabilizar las expectativas de inflación. Por lo tanto, podrían desarrollarse varios ciclos de retroalimentación negativa. Para los países con altos niveles de deuda denominada en moneda extranjera, la depreciación del tipo de cambio podría conducir a un descalce cambiario fatal, desencadenando una crisis de deuda y un repunte de la inflación. Y el desanclaje de las expectativas de inflación podría tener ramificaciones importantes para los ya frágiles sistemas financieros de las economías en desarrollo.

Asimismo, la inflación tiende a persistir mucho después de las devaluaciones del tipo de cambio. La reorientación de las políticas de gasto encaminadas a reemplazar las importaciones cada vez más caras con bienes de producción nacional más baratos a menudo solo dio como resultado un crecimiento mediocre y una inflación obstinadamente alta. Esto ha erosionado el poder adquisitivo de los hogares, alimentando la pobreza y la inestabilidad social.

Parte de la respuesta política a estos riesgos inflacionarios está en manos de los propios países en desarrollo. Un marco de política fiscal creíble contribuiría en gran medida a estabilizar las expectativas y eliminar el riesgo de dominio fiscal. Si bien la consolidación fiscal en medio de una pandemia claramente no es apropiada, un control más estricto de la corrupción y una reducción de las fugas servirían para asegurar que el gasto público llegue a los beneficiarios previstos y maximice su impacto.

La corrupción cuesta a las economías en desarrollo alrededor de $ 1,3 billones por año, o tres cuartas partes del PIB de África subsahariana. La crisis de Covid-19 debería incitar a los gobiernos de los países en desarrollo a combatir el mal uso de los fondos públicos. Esto creará un espacio fiscal para suavizar el impacto de la inflación en los hogares más pobres y, al mismo tiempo, preparará el escenario para una recuperación y un crecimiento económico sostenido.

Pero la comunidad internacional también puede ayudar a los países de bajos ingresos a superar las dificultades inflacionarias. En estos casos, la estabilidad macroeconómica de los países más pobres depende en gran medida del financiamiento externo. Por lo tanto, la comunidad internacional necesita con urgencia apuntalar las reservas internacionales de las economías en desarrollo para respaldar sus monedas y controlar los riesgos de inflación. Si bien las presiones inflacionarias generalmente se mantienen bajo control por ahora, el riesgo de inflación en estas economías puede materializarse de manera no lineal. Por ejemplo, el agotamiento continuo de las reservas internacionales podría hacer que la moneda de un país se deprecie repentinamente. Esto puede precipitar una espiral inflacionaria, especialmente si las autoridades carecen de credibilidad para anclar las expectativas.

La inflación acelerada, junto con el empeoramiento de las perspectivas de crecimiento y empleo, expondrá a las economías en desarrollo al tipo de inestabilidad sociopolítica observada recientemente en Túnez, Sudáfrica, Nigeria y Senegal. Los efectos secundarios de este tipo de agitación son exactamente lo que la economía mundial no necesita mientras se recupera de la pandemia.

Afortunadamente, la reciente asignación de $ 650 mil millones en derechos especiales de giro (DEG) del Fondo Monetario Internacional representa una oportunidad ideal para ayudar a las economías en desarrollo. Si bien los DEG se consideran cada vez más (y con razón) una herramienta de desarrollo, son esencialmente un activo de reserva que puede tener importantes beneficios antiinflacionarios. Asegurar que más de los nuevos DEG pasen de las economías avanzadas a los países en desarrollo impulsará las reservas internacionales de los países más pobres y, por lo tanto, ayudará a proteger a miles de millones de personas del riesgo de inflación. Eso, a su vez, brindará espacio para que las autoridades nacionales y el sector privado actúen con decisión para reactivar el crecimiento y reducir la pobreza.

Gran parte del mundo en desarrollo todavía está sumido en la pandemia. Pero incluso antes de que se derrote el coronavirus, los políticos pueden enfrentar amenazas inflacionarias potencialmente graves. Deberían empezar a prepararse ahora.

El autor

Rabah Arezki, ex economista jefe de la región de Oriente Medio y África del Norte del Banco Mundial, es economista jefe y vicepresidente de gobernanza económica y gestión del conocimiento del Banco Africano de Desarrollo.

Jean-Pierre Landau es profesor asociado de economía en ciencias políticas.

Derechos de autor: Project Syndicate, 2020

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