Economía

Auge y caída de Xu Jiayin, el fundador de Evergrande

Xu Jiayin, en una foto de 2017 en la ciudad de Wuhan
Xu Jiayin, en una foto de 2017 en la ciudad de WuhanSTR / AFP
 

El fundador de la endeudada inmobiliaria Evergrande, Xu Jiayin o Hui Ka Yan -la versión cantonesa de su nombre, por el que también se le conoce-, con 62 años, se convirtió en el hombre más rico de toda China. En 2017, el auge de su grupo provocó que este amante de los yates y las marcas de lujo desplazara al hasta ahora casi intocable Jack Ma, creador del gigante del comercio electrónico Alibaba, a lo más alto de las listas de multimillonarios del país. Forbes Calculó una fortuna personal de 45.000 millones de dólares (más de 38.000 millones de euros).

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  • FOTO DE ARCHIVO: Vista exterior del Centro Evergrande de China en Hong Kong, China, 26 de marzo de 2018. REUTERS / Bobby Yip / Foto de archivo
     

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Pero ahora, habiendo llegado a la cima, está al borde del abismo. Evergrande es el desarrollador inmobiliario más endeudado del mundo, con obligaciones que superan los $ 300 mil millones, más que el PIB de Finlandia. Aunque su problema, de momento, no es tanto la gran cantidad de deuda como la crisis de liquidez que sufre y que le genera enormes dificultades para pagarla. El miedo a una quiebra que pueda arrastrar a todo el sector inmobiliario, y con ello a la economía de la segunda potencia del mundo, mantiene en vilo a inversores de todo el mundo.

Y su fortuna personal se ha reducido. Hoy, después de que la promotora inmobiliaria perdiera el 84% de su valor este año, Xu solamente tiene 10.700 millones de dólares, según Forbes. Revista Hurun lo ubica en el quinto lugar entre los magnates más grandes de China.

La suya es una historia similar a la de muchos otros multimillonarios chinos que se hicieron a sí mismos, y corre paralela a la del propio país en los últimos setenta años: después de comenzar en la pobreza extrema, se impusieron en su sector gracias a su ambición y la personal conexiones que estaban dibujando. Y terminaron alcanzando riquezas y poder impensables al principio.

Principios humildes

En el caso de Xu, su historia comenzó en 1958, cuando comenzó la desastrosa campaña del Gran Salto Adelante (1958-1962) para industrializar China y provocó una hambruna que mató a millones de personas. El futuro multimillonario nació en un pequeño pueblo de Henan, una de las provincias más afectadas por ese desastre. Perdió a su madre a los pocos meses de nacer. Su padre, un ex soldado, había encontrado empleo en un almacén y confió su cuidado a la abuela paterna del bebé.

Años más tarde, el fundador de Evergrande recordaría su infancia como una época en la que su ropa y sábanas “estaban completamente remendadas por todos lados” y su dieta consistía en batata y masa de pan hervido. «Quería salir del país lo antes posible, encontrar un trabajo en la ciudad y poder comer mejor», dijo.

Abandonó la escuela temporalmente después de terminar el bachillerato, durante la Revolución Cultural (1966-1976) y la reanudó después de la reapertura de las universidades en 1978. Estudió Metalurgia, y trabajaría en empresas relacionadas con este sector durante una década, durante el post- Años del maoísmo y comienzo de la reforma y apertura.

En 1992, después de haber escalado puestos en su empresa, dejó su trabajo para mudarse a Shenzhen. Ese pueblo pesquero vecino a Hong Kong había sido elegido para convertirse en la primera zona económica especial (ZEE) de China, un área donde se pondrían a prueba las fórmulas capitalistas para promover el crecimiento. Fueron un acierto. En 1992, lo que se convertiría en la capital tecnológica de una China en ascenso se estaba convirtiendo en una ciudad dinámica y enérgica.

Creación de Evergrande

En 1996, Xu fundó Evergrande en Guangzhou, la capital de la provincia del mismo nombre y vecina Shenzhen. Al principio, optó por promociones modestas en áreas de precios asequibles. Pero pronto quedó claro que podía subir su apuesta. La vivienda era uno de los sectores donde se acumulaba una gigantesca demanda insatisfecha, y las promociones se vendían como rosquillas en el país más poblado del mundo y donde poseer un departamento era condición indispensable para que un hombre pensara en casarse. La continua subida de precios, sin techo aparente en las principales ciudades, hizo que cientos de millones de chinos apostaran por la compra de segundas, terceras o cuartas viviendas como una inversión segura. Evergrande se extendió por toda China. Hoy está presente en más de 240 ciudades de todo el país.

Xu ha manejado hábilmente sus conexiones políticas y ha elogiado al Partido Comunista muy públicamente. Según la consultora canadiense Cercius, citada por el diario Tiempos financieros, el promotor se benefició en su camino ascendente de una estrecha relación con el vicepresidente de China en los primeros años del siglo, Zheng Qinghong, y su familia. En 2018, fue uno de los participantes en el Congreso del Partido en el que el presidente chino Xi Jinping logró que se abolieran los límites formales a su mandato, abriendo la puerta para permanecer en el poder todo el tiempo que quisiera. Luego, el promotor inmobiliario elogió que, bajo el mando de esta formación, «en los últimos treinta años las empresas privadas en China han podido empezar desde abajo» y transformarse «de pequeñas a grandes, de débiles a fuertes».

Para entonces, Evergrande ya era un imperio. En 2009 había comenzado a cotizar en la Bolsa de Valores de Hong Kong. Un año después, Xu tomó el control del equipo de fútbol de Canton, que durante años se llamaría Guangzhou Evergrande y dominaría el deporte en China, con ocho campeonatos de liga en su haber; el club firmó convenios de colaboración con la fundación Real Madrid. Siguieron otras inversiones en otros sectores, desde agua mineral hasta turismo, pasando por un fabricante de vehículos eléctricos que aún no ha comercializado ni un solo modelo.

Problemas de liquidez

Pero todo ese imperio se basó en lo que ha terminado siendo su gran talón de Aquiles: el endeudamiento. La empresa recurrió al crédito, de fácil obtención, para financiar sus promociones. Con la venta de inmuebles antes de que estuvieran terminados, financió otros proyectos, en una fórmula que replicaría en otros sectores, como los productos de gestión patrimonial.

Hasta que estalle la burbuja de Evergrande. Si el imperio se expandió con la ayuda de las conexiones políticas de su creador, también ha sido la política la que ha provocado su caída. La China de Xi Jinping ha comenzado a arremeter contra los supermillonarios y los sectores que considera demasiado poderosos, en nombre de la «prosperidad común». Los reguladores chinos han impuesto una serie de reglas para limitar el alto nivel de endeudamiento en el sector inmobiliario. Como resultado, el grupo ya no puede vender promociones antes de terminarlas. La crisis de liquidez que esto ha desatado amenaza con derribarla. Este verano, cuando las nubes se cernían sobre las perspectivas del grupo, el fundador dimitió como presidente de Henda, la principal agencia inmobiliaria de la empresa.

«Creo que gracias al trabajo colectivo de nuestro equipo de liderazgo, y de todos nuestros empleados, si seguimos luchando, y persistimos en esta lucha, pronto saldremos de esta oscuridad», prometió Xu en la carta dirigida a su cierre. a 200.000 empleados. Por ahora, los mercados esperan los eventos con gran expectación.

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